小而精的科研殿堂-加州理工学院

整理自《世界着明大学巡礼》,光华画报杂志编着
转载自《升学情报 18》,2003

整理:谢婷妮

你应该万万想不到,地球的“年龄”、人类左右脑的不同功能、整个宇宙的膨胀现象……等伟大的发现,是源自一所规模甚小的大学--加州理工学院(The California Institute of Technology)吧!别小觑这所位於洛杉矶东北区巴沙迪那市的加州理工学院,虽然校区面积小、学生人数又少,但是教授与毕业生可是曾获得21项诺贝尔奖、29项美国国家科学奖,比起哈佛、耶鲁不遑多让,更遥遥领先同为理工学院,名气响亮的麻省理工学院。

加州理工学院之所以可以创造出巨大的成就,主要靠的是她选择了尖端科技,集中在特定范围的专精研究,尽心尽力做重点式突破。该校曾经在60年代为扩大学校的问题而展开一场辩论,结果以主张“小而精”者胜出。纵使加州理工学院实施的精兵政策使到学生人数至今仍维持低成长,可是其师资阵容却比学生来得强大。校内的教职员几乎都是诺贝尔奖得主或闻名世界的学者。而且该校拥有全美最低的师生比率,促使人才资源更能有效地获得启迪。

加州理工为了全力发展科技学术,不惜耗资建立许多“世界第一”的实验室,且备有完善、先进的科技设备。此外,加州理工校园外有座美国太空总署五大研究中心之一的“喷射推进实验中心”(Jet Propulsion Laboratory),专门负责高空及太阳系无人太空船的探测与研究。由于其行政仍归加州理工学院管辖,再加上双方有多项合作计划,所以学生经常有机会进去做研究。曾有一位加州理工的学生藉此难得的机会,在一个距地球一亿三千七百万光年的银河中,找到一颗超新星。

打造明星科系

这所秉持“小而精”发展政策的加州理工学院,前身原是成立于1891年的Throop University。当时它只是一所提供艺术、木工、烹饪等课程的职业学校,1907年,在校董何尔的大力主张下,学校便开始蜕变,并致力发展成第一流的理工大学。也是一名天文学家的何尔相继找来原在麻省理工学院任教的化学家诺叶与芝加哥大学的物理学家密立根领导学校。就在这“建校三杰”的合作之下,使得加州理工学院茁壮成长。而且,“建校三杰”彼此所发挥的合作与谦让的精神,也成为加州理工最重视的传统。创始至今,加州理工经已建立不少明星科系,如物理、化学、生物、天文、太空、航空、地质等科系。

加州理工的校园环境在加州阳光的照耀下,碧草如茵;纯白色的贝克曼大礼堂,充满了几何之美;校园一角更可见到各种古雅的雕塑,凭添不少人文气息。最令人惊叹不已的是,加州理工师生间关系亲切,有如大家庭般气氛融洽。这主要是因为在此任教的老师,一学年只教一门课,所以有很多时间与学生相处,学生若要找老师讨教,根本不需要预约。此外,别以为这些“书呆子”形象的天才学生只会终日啃书,他们也有调皮捣蛋的一面。每逢学期最后一天,大学部低年级的学生常会出些鬼点子,和老师恶作剧一番。

贴心悠哉的生活

由于加州理工学院的学生人数不多,所以举凡图书馆借书、影印登记都是亲手处理,就连考试也多采“自我监考”的制度。更与众不同的是,学校有事通知师生们,不会只是张贴通告,还会由校长发给每人一封注有个人姓名的信件,通过校园邮差送到各自的信箱。

加州理工学院因为实施精兵政策,因而导致入学竞争也十分激烈。如果对科研没有浓厚的兴趣,想必就难以挨过这里的精兵生活。至於费用方面,倒是很容易适应,因为加州理工学院提供相当优厚的经济援助,只要是被录取的学生,大致上都会获得奖学金;除了免学费,每个月还可领取固定数额的零用钱。有了经济来源,自然不必忧柴忧米而能够专心念书了。

加州地理位置适中,洛杉矶的中国人又多,若想吃中餐,转一趟蒙特利公园市就能满载而归。有些留学生为了节省金钱,都会到市场上购买蔬菜配料,然后回到被戏称为“人民公社”的宿舍公共厨房大展厨艺,煮出香喷喷的饭菜来填饱肚子。除此,厨房内也备有几个大冰箱供住宿生储放食物。只要在冰箱上的表格填上名字,各取己物,多么方便。

加州理工学院的学生在馀暇时间,一点也不乏闷。因为地利之便,可到洛杉矶看场首轮电影,或是上山滑雪、下海游泳,节目多姿多彩。由此可见,加州理工学院确切有着大城的优点,也有小城的安静,是个读书的好地方!

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